Hogar, plantas y animales
21-02-2016

Las plantas son inteligentes

Durante siglos, la filosofía y la ciencia occidental han visto a los animales como autómatas irreflexivos, simples esclavos del instinto. Pero las investigaciones de las últimas décadas han cambiado ese punto de vista. Ahora sabemos que no solo los chimpancés, delfines y elefantes piensan, sienten y tienen sus rasgos individuales de personalidad, sino que los pulpos pueden utilizar herramientas, las ballenas cantan, las abejas pueden contar, los cuervos demuestran el razonamiento complejo, las avispas pueden reconocer las caras y los peces pueden diferenciar los tipos de música. Todos estos ejemplos tienen una cosa en común: son  animales con cerebro. Pero las plantas no tienen cerebro, entonces... ¿pueden resolver los problemas, actuar con inteligencia o responden a estímulos sin cerebro?

"La inteligencia es la capacidad de resolver problemas y las plantas son increíblemente eficientes en la solución de sus problemas" dice Stefano Mancuso (director del Laboratorio Internacional de Neurobiología de las plantas en Florencia)

"Ver a la inteligencia como un producto del cerebro, como por ejemplo ver la orina como producto de los riñones, es una simplificación excesiva". Charles Darwin, que estudió las plantas meticulosamente durante décadas, fue uno de los primeros científicos que reconocen que las plantas se mueven y responden a las sensaciones -es decir, son sensibles. Por otra parte, Darwin observó que la radícula -la punta de la raíz- "actúa como el cerebro de uno de los animales inferiores".

Las plantas se enfrentan a muchos de los mismos problemas que los animales, aunque difieren significativamente en su enfoque. Las plantas tienen que encontrar la energía, reproducirse y evitar depredadores. Para hacer estas cosas, Mancuso argumenta que las plantas han desarrollado la inteligencia y la sensibilidad.

"La inteligencia es la capacidad de resolver problemas y las plantas son increíblemente buenas en la solución de sus problemas", señala Mancuso.

Pinguicula casabitoana es la única planta nativa carnívora de la República Dominicana. Se encuentra en un solo punto particular, en el monte Casabito, y esta planta insectívora es una de las más raras plantas carnívoras en el planeta.

Para resolver sus necesidades de energía, la mayoría de las plantas se vuelven hacia el sol -en algunos casos, literalmente. Las plantas son capaces de crecer a través de zonas de sombra para localizar la luz y muchos incluso a su vez sus hojas durante el día para capturar la mejor luz.

Algunas plantas han tomado una ruta diferente, sin embargo, aprovisionarse de energía alimentándose de animales, incluyendo todo, desde los insectos a los ratones a incluso los pájaros. El atrapamoscas de Venus puede ser el más famoso de ellos, pero hay al menos 600 especies de flora que se alimentan de animales. Con el fin de hacer esto, estas plantas han evolucionado señuelos complejas y reacciones rápidas para coger, sujetar y devorar presas animales.

Las plantas también aprovechan los animales con el fin de reproducirse. Muchas utilizan el engaño de preparar los refrigerios y anuncios (colores) para atraer a los polinizadores. Una investigación reciente revela que algunas plantas incluso distinguen entre diferentes tipos de insectos polinizadores y solo ofrecen su polen al que les trae más cantidad de polen.

Por último, las plantas han desarrollado una increíble variedad de compuestos tóxicos para protegerse de los depredadores. Cuando son atacadas por un insecto, muchas plantas liberan un compuesto químico específico. Y no se limitan a tirar recursos, pues a menudo liberan el producto químico valioso solo en la hoja que está bajo ataque. Las plantas saben ahorrar. "Cada elección hace que una planta se basa en este tipo de cálculo: ¿cuál es la cantidad más pequeña de los recursos que servirán para resolver el problema?" escriben Mancuso y Viola en su libro. En otras palabras, las plantas no solo reaccionan a las amenazas o las oportunidades, sino que además saben decidir hasta qué punto reaccionar.

La parte inferior de la planta puede ser la más sofisticada de todas. Los científicos han observado que las raíces no crecen al azar, sino que buscan la mejor posición para obtener agua, evitar la competencia y repeler los productos químicos. En algunos casos, las raíces alterarán su curso antes de que lleguen a un obstáculo, lo que demuestra que las plantas son capaces de "ver" un obstáculo a través de sus muchos sentidos.

Los seres humanos tienen cinco sentidos básicos. Pero los científicos han descubierto que las plantas tienen al menos 20 sentidos diferentes utilizados para supervisar las condiciones complejas en su entorno. Según Mancuso, tienen sentidos adicionales con los que pueden hacer cosas tales como la medir la humedad, detectar la gravedad y detectar campos electromagnéticos.

Las plantas son también comunicadores muy complejos. Hoy en día, los científicos saben que las plantas se comunican de una amplia variedad de formas. La forma más conocida es a través de volátiles químicos -por ello algunas plantas desprenden un olor tan bueno y otras horrible- . También han descubierto que las plantas también se comunican a través de señales eléctricas e incluso vibraciones. "Las plantas son maravillosos comunicadores: comparten una gran cantidad de información con las plantas vecinas o con otros organismos tales como insectos u otros animales. El aroma de una rosa, o algo menos fascinante como el hedor de la carne en descomposición producida por algunas flores, es un mensaje para los polinizadores ". Muchas plantas advierten a otros individuos de su especie cuando el peligro está cerca. Si es atacada por un insecto, una planta enviará una señal química a sus compañeros, como diciendo, "preparad las defensas". Los investigadores han descubierto que  las plantas reconocen sus parientes cercanos y reaccionan de manera diferente hacia plantas de la misma familia.

"En las últimos décadas, la ciencia ha demostrado que las plantas están dotadas de sentimiento, tejen relaciones sociales complejas y se puede comunicar entre ellas mismas y con los animales", escriben Mancuso y Viola, que también sostienen que las plantas muestran comportamientos similares a dormir y jugar.

Y resulta que Darwin probablemente tuvo razón todo el tiempo. Mancuso ha encontrado evidencias crecientes de que la clave de la inteligencia de las planta se encuentra en la radícula o raíz ápice. Mancuso y sus colegas registraron las mismas señales emitidas desde esta parte de la planta que las de las neuronas en el cerebro de los animales. Un ápice de la raíz puede no ser capaz de hacer mucho. Pero en lugar de tener una sola raíz, la mayoría de las plantas tienen millones de raíces individuales, cada una con una sola radícula.

Así, en lugar de un único cerebro poderoso, Mancuso argumenta que las plantas tienen un millón de diminutas estructuras informáticas que trabajan juntas en una red compleja, que compara con Internet. La fuerza de esta elección evolutiva es que permite que una planta para sobrevivir incluso después de perder 90% o más de su biomasa.

"El principal motor de la evolución en las plantas para sobrevivir era la eliminación masiva de una parte del cuerpo", dijo Mancuso. "Por lo tanto, las plantas se construyen de un gran número de módulos básicos que interactúan como nodos de una red. Sin órganos individuales o funciones centralizadas las plantas pueden tolerar la depredación sin perder funcionalidad. Internet nació por la misma razón e, inevitablemente, llegó a la misma solución".

Tener un solo cerebro -como tener un solo corazón o un par de pulmones- haría plantas mucho más fáciles de matar. "Esto es por qué las plantas no tienen cerebro: no porque no son inteligentes, sino porque serían vulnerables", dijo Mancuso. "De este modo", añade, "puede que sea mejor pensar en una sola planta como una colonia, en lugar de un individuo. Al igual que la muerte de una hormiga no significa la desaparición de la colonia, por lo que la destrucción de una hoja o una raíz significa la planta todavía continúa".

Y nos preguntamos, ¿por qué hemos ignorado durante tanto tiempo la capacidad de las plantas? Mancuso dice que esto se debe a que las plantas son drásticamente diferentes de nosotros. Él dice que es "imposible" que nos pongamos en el lugar de una planta. "Somos demasiado diferentes; el fruto de dos vías evolutivas tan diversas que las sentimos ajenas a nosotros ", dijo. "Pero al mismo tiempo compartimos las mismas necesidades, porque  evolucionaron en el mismo planeta.” Las plantas también viven en gran medida en una escala de tiempo diferente al de los animales, el movimiento y actúan tan lentamente que apenas nos damos cuenta que son, de hecho, respuesta a los estímulos externos.

Debido a nuestras grandes diferencias, Mancuso dice que las plantas dejan de atraer el interés que tendrían, por ejemplo, un tigre o un elefante. "El amor por las plantas es un amor adulto. Es casi imposible encontrar un bebé que esté interesado en las plantas; los niños aman a los animales" dice Mancuso. "Ningún niño piensa que una planta es divertida. Y para mí no era diferente: empecé a estar interesado en las plantas durante mi doctorado cuando me di cuenta de que eran capaces de habilidades sorprendentes ". Esto ha dado lugar a que muy pocos investigadores estudien el comportamiento de las plantas o su inteligencia, a diferencia de los estudios sobre los animales. "Hoy en día la gran mayoría de los científicos de plantas son los biólogos moleculares que saben tanto sobre el comportamiento de las plantas como yo sé del cricket", dijo Mancuso.

Mientras que las plantas son de ninguna manera tan diversas como los animales del mundo (nadie gana a los escarabajos de la diversidad), realmente han conquistado el mundo. Hoy en día, las plantas representan más del 99 por ciento de la biomasa en el planeta. Piensa en lo siguiente: esto significa que todos los animales del mundo -incluyendo hormigas, ballenas, y nosotros- constituimos menos del uno por ciento.

"Dependemos de las plantas, por lo que es necesario para la conservación del hombre la conservación de las plantas", dice Mancuso. La deforestación en la Amazonia y la destrucción de los bosques en todo el mundo ha llevado a innumerables especies en extinción, incluso puede que nunca sepamos de su existencia. Las acciones humanas  -incluyendo la deforestación, la destrucción del hábitat, la contaminación, el cambio climático, etc.- han dado paso a una crisis de extinción masiva. Mientras que las plantas en el pasado han sobrevivido a las extinciones masivas anteriores, no hay garantía de que lo harán esta vez. Dependemos de las plantas no solo para muchas de nuestras materias primas y de los alimentos, sino también para el oxígeno que respiramos y la lluvia que necesitamos. Las plantas promueven muchas de las fuerzas biofísicas que hacen que la Tierra sea habitable para los seres humanos y los animales. "Sensible o no sensible, inteligente o no, la vida del planeta es de color verde. La vida en la Tierra es posible solo porque existen plantas", dice Mancuso. "No es una cuestión de preservar las plantas: las plantas sobrevivirán. Las implicaciones de su conservación son para los seres humanos: organismos frágiles y dependientes ". 

Mancuso dice que el estado de conservación de la flora y la evidencia creciente de que las plantas son seres sensibles debería hacer  que las personas consideren algo hasta ahora ignorado: los derechos de las plantas. "En mi opinión, la discusión sobre derechos de las plantas ya no es prorrogable. Sé que la primera reacción, incluso de las personas de mente más abierta, será: ¡Por Dios!, está exagerando, defender los  derechos de las plantas no tiene sentido. Después de todo la reacción del padre de los romanos a la propuesta de derechos para las mujeres y los niños, no fue diferente. El camino de los derechos es siempre difícil, pero es necesario. La concesión de derechos a las plantas es una manera de evitar nuestra  propia extinción ".

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